contenedores de reciclaje apilados con cajas de cartón

Desmitificar el reciclaje: ¿Es una solución que funciona?

Existe mucha información -y mucha información errónea-sobre el reciclaje. Esto hace que todo el proceso resulte confuso y embrollado. ¿Cómo funciona? ¿Es realmente tan eficaz como lo pintan las empresas y los productores de plástico?  

La respuesta corta: no. La eficacia del reciclaje es bastante limitada (más adelante hablaremos de ello). ¿Significa esto que debemos dejar de reciclar? En absoluto. Lo que sí significa es que tenemos que encontrar otra solución a nuestro problema con la basura. Es posible que haya oído la frase "no podemos reciclar para salir del cambio climático", y es cierto. Nuestro problema de residuos supera con creces la cantidad y calidad de nuestro reciclaje. La verdad es que la gente -los estadounidenses, en concreto- tenemosun problema de "cosas". Tenemos demasiadas. Y las empresas interesadas en aumentar sus beneficios nos dicen constantemente que nuestras cosas son desechables.  

Cómpralo, úsalo una vez, tíralo, repite.  

Es un modo de vida caro, nosólo para nuestros bolsillos, sino también para el planeta. Mientras tanto, las empresas obtienen miles de millones de dólares de beneficios. Es hora de detener la producción y el consumo masivos de productos que no necesitamos.de productos que no necesitamos.

Entonces, ¿qué hacemos al respecto?  

Reducir. Reutilizar. Reciclar. Desechar.

Es probable que en la escuela te enseñaran a "Reducir, Reutilizar, Reciclar", pero los ecologistas han añadido recientemente una cuarta palabra al final de la frase: "Resistir/Rechazar". En una línea similar a la de "Reducir", se trata de limitar nuestras compras a las cosas que realmente necesitamos; livir con conciencia conciencia y avanzar hacia un zero waste sociedad.Esto no significa que todos tengamos que llevar un estilo de vida minimalista. Seremos totalmente transparentes: un estilo de vida sin residuos no es alcanzable para la mayoría de la gente ni es necesariamente lo que uno quiere. desea y eso está muy bien. Es más importante que reconozcamos nuestro propio consumismo y hábitos de compra y seamos más conscientes de nuestras compras; reduciendo la cantidad que compramos a sólo lo que necesitamos y rechazar y rechazar el resto.

Pero, ¿qué pasa con las cosas que sí necesitamos comprar? ¿Cómo nos deshacemos de ellas? Ahí es donde entran en juego la reutilización y el reciclaje. Reutiliza lo que puedas, recicla lo que sobre. El reciclaje debe ser siempre el último pasolo que se hace cuando se han eliminado todas las demás opciones.

Pero ahora hemos cerrado el círculo y nos preguntamos cómo funciona el reciclaje. ¿Qué se puede reciclar y dónde? ¿Se recicla igual en todas partes? ¿Funciona realmente? ¿Y por qué no todos los plásticos son reciclables?

Abordamos estas preguntas y muchas más. Bienvenido a Reciclaje 101.

Empecemos.

¿Qué es el reciclaje?

Puede parecer una pregunta obvia con una respuesta obvia, pero una encuesta del Foro Económico Mundial, SAP y Qualtrics demostró que, aunque el 75% de los estadounidenses apoya el reciclaje, sólo el 34% lo hace realmente. Las personas señalaron que la confusión del sistema les impide participar. Una segunda encuesta realizada por OnePoll muestra que 64% de los estadounidenses declararon no conocer o no entender las directrices locales de reciclaje. ¡Eso es mucha gente!

Así que, para que todo quede más claro, empecemos de cero.

El reciclaje es, sencillamente, el proceso de convertir residuos en nuevos materiales u objetos. Así de sencillo.

La pregunta más complicada es ¿qué se puede reciclar? No todo es reciclable. Los residuos de alimentos, por ejemplo, son compostables pero no reciclables. Para ser reciclable, un artículo debe poder recuperar la mayoría, si no todas, las propiedades que tenía en su estado original. (Por ejemplo, el aluminio, que es infinitamente reciclable, puede fundirse y luego reformarse en un nuevo objeto de aluminio sin deformarse ni debilitarse con el tiempo).

Probablemente esté familiarizado con los materiales reciclables más comunes -papel, aluminio y vidrio-, pero usted también puede reciclar:

  • Cartón  
  • Acero y otros metales 
  • Pilas
  • Ropa*
  • Electrónica*
  • Madera*

Tanto el vidrio como los metales son infinitamente reciclables. El papel puede reciclarse unas cinco veces antes de degradarse demasiado y convertirse en residuo.  

¿Ha notado que falta uno grande en esta lista? ¿Y los plásticos? Veámoslo más de cerca...  

*Típicamenterequieren un reciclaje especializado y no pueden reciclarse en la acera (a través de programas de reciclaje de flujo único). Busque proveedores de servicios en su zona para saber dónde puede llevar a reciclar estos artículos. 

La reciclabilidad de los plásticos

Por mucho que a las empresas petroquímicas y otras corporaciones beneficiarias les encantaría hacerle creer que reciclar plástico no es gran cosa y que está totalmente bien comprar una botella de agua "desechable" más, la verdad es que los plásticos tienen una vida útil muy larga, no todos los plásticos pueden reciclarse, y los que pueden hacerlo NO son infinitamente reciclables. Los plásticos que se pueden reciclar sólo se pueden reciclar una o dos veces antes de que se degraden demasiado para ser reutilizados, convirtiéndose en residuos plásticos. 

¿Se ha fijado en esos símbolos que aparecen en los productos de plástico; los que tienen tres flechas rodeando un número? Se denominan "flechas de persecución" y, a pesar de la creencia popular, NO indican si un producto es reciclable o no. Simplemente indican de qué tipo de plástico está hecho el producto. Consulte esta guía rápida de pinnPACK que desglosa estos tipos de materiales y su reciclabilidad relativa. 

tabla de materiales plásticos
Fuente: Sierra Club
Tenga en cuenta que este gráfico es específico de California y que siempre debe consultar a su proveedor de servicios sobre lo que se puede reciclar en su zona. 

¿Y los materiales mixtos?

Muchos de los productos que se venden hoy en día están compuestos por múltiples materiales: plástico y papel, vidrio y aluminio, metal y cartón... y la lista continúa. ¿Cómo se reciclan estos artículos? ¿Son siquiera reciclables?  

Por desgracia, la respuesta es tanto sí como no. Si puede separar los materiales entre sí (por ejemplo, quitando la tapa de aluminio de un tarro de cristal), puede depositarlos por separado en el contenedor de reciclaje y todo irá bien. Sin embargo, si los materiales no se separan fácilmente, esto puede ser un problema. Dentro del flujo de reciclaje en general, los objetos de materiales mezclados son algunos de los que más contaminan. Cosas como los tubos de pasta de dientes (a menudo una combinación de plástico y aluminio) y los vasos de café para llevar (papel forrado de plástico) a menudo no se pueden reciclar.  

Si no está seguro de si un determinado artículo es reciclable o no, consulte esta guía de Waste Management. Y no olvides consultar a tu proveedor de reciclaje.

¿Por qué reciclar?

Porque ahorra una cantidad significativa de energía y recursos naturales. De hecho, la energía necesaria para producir latas de aluminio reciclado es un 95% inferior a la que se necesita para crearlas inicialmente desde cero. En el caso del papel, esta cifra es del 60%. El reciclaje ayuda a preservar el medio ambiente, protegiendo la tierra, el agua y los recursos del uso excesivo y evitando que cada vez más residuos entren en los vertederos.  

Al fin y al cabo, reciclar es lo más responsable para proteger la naturaleza, la salud humana y el futuro de... bueno... de todos. Es muy importante.  

Entonces, ¿por qué Estados Unidos es tan malo reciclando?  

Bueno, bueno, bueno, técnicamente Estados Unidos no es ni el mejor ni el peor país en reciclaje. Ningún país es bueno reciclando. Lo que significa es que definitivamente hay margen de mejora. Según un informe de 2018 de la EPA, Estados Unidos produjo más de 267 millones de toneladas de residuos en 2017. De esta cantidad, solo 94,2 millones de toneladas se reciclaron o compostaron.  

Sin embargo, es mucho lo que se puede hacer al respecto, empezando por educar a los hogares y a la población estadounidense en general sobre lo que se puede reciclar y lo que no. Las nuevas innovaciones y la forma de utilizar los productos reciclados también cambian con regularidad. Entonces, ¿por qué no lo hacemos más?  

Acceso y gastos limitados

Cuando se trata de particulares, la respuesta suele reducirse a la falta de un acceso cómodo al reciclaje. Aunque los programas de reciclaje son cada vez más comunes en las zonas urbanas, muchas comunidades rurales siguen sin tener los medios o el acceso a servicios de reciclaje a gran escala.  

Para las comunidades que cuentan con un servicio de reciclaje, puede resultar una inversión cara y poco fiable. Por ejemplo, ciudades de todo el país están abandonando el reciclado de vidrio, optando por tirar todo el vidrio que acaba en su flujo de reciclado a pesar de que el vidrio es uno de los materiales más reciclables que existen. ¿Por qué? Por el coste. Después de que China se negara a seguir importando residuos reciclados de países de todo el mundo en 2018, la demanda de vidrio reciclado se ha vuelto relativamente impredecible. Para muchas ciudades pequeñas, el proceso de reciclaje sin un comprador garantizado para comprar los materiales reciclados es un gasto importante; en algunos casos, incluso una pérdida de dinero.  

A ello se suma el hecho de que los programas de reciclaje compiten a menudo por la financiación con otras instituciones locales como las escuelas y la policía. En la actualidad, no existe una inversión nacional específica en reciclaje -no al nivel que necesitamos ahora- y, dado que Estados Unidos no cuenta con un programa federal de reciclaje, la carga del reciclaje recae en las comunidades de todo el país que sí tienen acceso a él. La forma de reciclar de una ciudad o condado puede ser diferente de la de otra ciudad o condado del mismo estado, lo que dificulta aún más las comparaciones entre estados.  

Y luego está el problema del reciclaje de un solo flujo.  

Si bien es cierto que esta forma de reciclaje libera de gran parte de la carga a las personas y los hogares, deja mucho más margen de error cuando los materiales reciclables llegan a las instalaciones de clasificación. Como resultado, el 25% de todo el reciclaje producido en EE.UU. se considera contaminado e inutilizable.  

Un porcentaje asombroso que muchos estudiosos remontan a la "ilusión del reciclaje" estadounidense.  

La ilusión del reciclaje

Ed Humes, autor de Garbologíalo dice mejor cuando afirma"...el público productor de residuos tiene que arreglar la 'ilusión del reciclaje': la ambición de la gente de tirar la basura, como las bolsas de plástico, al contenedor de reciclaje y sentirse bien por ello, fuera de la vista y de la mente".

Nos dicen que reciclar te hace mejor persona. Es algo que todos deberíamos hacer para mejorar el planeta. Y sí, al menos esta segunda afirmación es cierta. Pero reciclar sin educación es tan malo como no reciclar. Tenemos que ser conscientes de lo que tiramos a la basura y estar seguros de que debe estar ahí. El "reciclaje de los deseos" no ayuda; sólo atasca los engranajes del proceso (literalmente), haciéndolo menos eficiente y más exigente con los recursos, lo contrario de lo que el reciclaje en general trata de conseguir.

Es fundamental que todos nos aseguremos de que reciclamos correctamente. Ahora hablemos del cómo.

Cómo funciona el proceso de reciclado

¿Qué ocurre después de recoger los materiales reciclables de su contenedor o de depositarlos en un punto de recogida comunitario? Podríamos escribirte una respuesta larga y tendida, pero luego pensamos... ¿para qué hacerlo si Hank Green lo explica mucho mejor en su canal de YouTube SciShow?  

Eche un vistazo:  

(Créditos: Hank Green, SciShow en YouTube)

Ya conoce los pormenores del reciclaje. Pero, ¿y cómo reciclar donde vives? Hemos reunido una serie de recursos que le ayudarán a descubrir los proveedores de servicios de reciclaje de su comunidad, incluidos los especializados en productos electrónicos y tejidos.  

  • Navegar por las redes sociales y los foros en línea; unirse a grupos locales y recibir recomendaciones de otros miembros de la comunidad. 
  • Algunas regiones también cuentan con coaliciones o asociaciones locales centradas en el reciclaje y la reducción de residuos. 

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